滾糞球的「屎甲蟲」:自然界中不知疲倦的清道夫

說起屎甲蟲,大家可能都不太陌生。屎甲蟲,隸屬於鞘翅目金龜子科蜣蜋亞科,這種名字裡都帶著一股“味道”的昆蟲,在平日裡總是以一副“一絲不苟地低頭滾糞球”的形象示人。

雖然有點“名聲不雅”,但作為自然界中不知疲倦的清道夫,屎甲蟲在生態系統中的重要性不言而喻。

正在滾糞球的屎甲蟲。

不過,屎甲蟲除了是自然界的清道夫之外,還是古埃及人眼中的“聖甲蟲”,甚至還掌握著“觀天象而知方向”的神奇技能。

01 推動太陽的“聖甲蟲”

聖甲蟲?推動太陽?

看到這兩個描述,肯定有不少朋友會感到疑惑,屎甲蟲不是推糞球嗎,什麼時候還和“聖”字沾邊,還可以推動太陽了。

這一切還得從古埃及的神話談起。

古希臘歷史學家希羅多德曾說過“埃及是尼羅河的贈禮”。幾千年前,古埃及人便生活在狹長的尼羅河流域,日出而作,日落而息。但在這片被尼羅河滋養的土地上,並不只有古埃及人繁衍生息。古埃及人在田間勞作時,經常會看到一種黑色的大甲蟲在不知疲倦地滾著一個比自己大了不少的黑色圓球。

尼羅河畔。

圓球在古埃及人眼中是天空中太陽的象徵,而這種可以製造出黑色圓球的甲蟲必定是在神明的授意之下才會有如此“精美”的創作,所以古埃及人將這種黑色大甲蟲,也就是屎甲蟲稱作“聖甲蟲”。

古埃及的聖甲蟲飾品。

古埃及人認為,屎甲蟲滾動黑色圓球(糞球)的運動象徵著太陽的東昇西落。所以在古埃及神話中有一個叫做凱布利(Khepri)的聖甲蟲神,凱布利神像一般都是聖甲蟲頭,象徵日出。

古埃及神話中的聖甲蟲神。

除了象徵日出,聖甲蟲神還代表著重生,因為大多數屎甲蟲會把卵產在糞球中,當它們的後代從糞球中破球而出被人們觀察到後,更加奇妙的聯想就誕生了:聖甲蟲帶來了重生的希望。正是因為這樣的聯想,人們開始把飾品製作成聖甲蟲的模樣,放在逝者胸前隨逝者一同下葬,希望他們可以像聖甲蟲一樣獲得重生。

時至今日,雖然人們已經意識到不可能有一隻巨型“聖甲蟲”在天空中推動太陽東昇西落,但是這種黑色大甲蟲的一些有趣行為卻吸引了不少科學家的關注。

02 推動太陽的聖甲蟲竟依靠太陽指明方向

大家可能都知道屎甲蟲天天推糞球,但是很多朋友都不知道它們大都沿著直線(並非完全筆直,有一定的偏差)在進行著這項工作。是的,屎甲蟲滾糞球可不是簡單的沿著地形隨波逐流,而是有目的有方向!

這可不是瞎說,真有科學家研究過這個問題,他們記錄了屎甲蟲滾糞球的軌跡,發現屎甲蟲們沿著直線運送糞球的意願無比強烈,如果路線上有障礙物無法直接逾越時,它們會在繞過障礙物後,再恢復到原來的直線路線。

科學家們在記錄屎甲蟲運送糞球的軌跡。

這種保持直行的能力無疑是令人驚嘆的,畢竟作為路痴,咱們人類在沙漠中,在茂密的林子裡,很容易找不著北,在原地打轉。如果被蒙上眼睛,那我們只會在一個直徑小於20米的小圈子裡不斷地繞圈。那麼,屎甲蟲是怎麼保持直線行動的呢?

其中的奧秘,竟然和太陽有關。

根據科學家們的研究,在白天,屎甲蟲將太陽作為指南針,雖然太陽在天空中並不是一動不動,但是屎甲蟲運一次糞球也就只需要幾分鐘而已,所以在短時間內,太陽可以作為定位方向的參考坐標。當科學家們將屎甲蟲的眼睛遮住之後,由於無法看到天空,屎甲蟲的運動軌跡就徹底亂了,它們的旅途不再沿著一條直線,有時候它們會回到原點,有時候會七拐八彎。

在被遮住眼睛後,屎甲蟲的軌跡雜亂無章。

類似的,如果用一個綠色LED 燈來模擬太陽,放在相反的方向,那麼屎甲蟲也會採取對應的行動,轉身朝相反的方向直行。

也就是說,聖甲蟲不僅沒有推動太陽東昇西落,反而是太陽在指引聖甲蟲的行動方向。

雖然古埃及人的腦補並不正確,但是屎甲蟲確實也和太陽有著千絲萬縷的聯繫。

03 指路方法多推糞球前先跳段神秘舞

屎甲蟲確定滾糞球方向的方法可遠不止靠太陽這一種,畢竟陰天時也可能看不見太陽,晚上則是完全看不見太陽。

那麼,在這種情況下,屎甲蟲應該怎麼辦呢?

聰明的屎甲蟲自然不會束手無策,他們會利用偏振光來進行定向。說出來大家可能會不太相信,科學家們通過研究發現,屎甲蟲可能會在滾糞球旅程的一開始就記錄下一張帶有此時天空特徵的快照,這張快照中記錄了當前區域中偏振光的模式,當屎甲蟲在行進時發現眼前的偏振光模式和自己腦子裡的記憶不同時,就會停下來原地打轉,找到和腦海中快照一致的方向後,再滾著糞球前往目的地。

說到這種定位方式,就不得不提屎甲蟲在運糞球前圍繞著糞球進行的神秘舞蹈了。

https://lifebox.blog/wp-content/uploads/2022/10/跳?-還在跳?-再跳你就……滾糞球去吧!-1.mp4
屎甲蟲的神秘舞蹈。

視頻中,一隻屎甲蟲在一個已經製作完成的糞球前停住,它並沒有急於開始自己的旅程,而是爬到了糞球上,在糞球頂端轉了一整圈,然後才從糞球上下來,推著糞球來到畫面之外。

屎甲蟲的神秘舞蹈。

科學家們認為,這種推糞球前的舞蹈就是屎甲蟲們拍下天空特徵快照的過程,通過在糞球上360° 的轉圈,屎甲蟲們可以完整地記錄下天空中所有可用的天體特徵和環境中的偏振光模式。這使得它們在沒有太陽作為參考點的情況下,依舊不會迷失方向。

屎甲蟲的神秘舞蹈其實是在記錄周圍的偏振光模式。

當太陽落山以後,月亮就成為了屎甲蟲們定向的法寶。屎甲蟲的複眼具有很高的光學靈敏度,使得它們可以在夜裡通過月球來進行定位。不僅如此,當夜間因為一些原因看不到月亮時,天空中閃耀的銀河又可以為它們的旅途指明方向。屎甲蟲是已知的唯一一種利用銀河系進行短程直線定向的動物,是不是很神奇?

屎甲蟲精密的複眼結構。

小小的屎甲蟲滾著糞球,充當生態系統的清道夫,卻身懷夢想,筆直前行,在前進過程中,眼裡只有日月星河,誰又能說它不是聖甲蟲呢?