還未說話的嬰兒理解我們的話嗎?他們腦子裡是想甚麼?

許多新手爸媽們都會糾結一件事:這孩子,到底什麼時候開始說話?

人類嬰兒說話有早有晚,差異還不小。有的孩子1歲就成了話癆,有的孩子2歲還惜字如金。有的孩子會忽然飛速進步,也有的孩子一直停滯不前……

有辦法在嬰兒開口說話前,就知道他們對語言的理解程度嗎?

還真有。杜克大學的研究者就利用追踪目光的技術,試著一窺那顆小腦袋瓜裡的語言進展。在神秘的“前語言階段”,嬰兒的大腦裡到底發生了哪些變化?

研究者認為,6個月大的嬰兒已經開始構建自己的詞彙網絡,而且已經能初步分類一些日常物品論文發表在《美國國家科學院院刊》(PNAS)上。

在實驗室裡,看嬰兒凝視的方向

杜克大學的艾莉卡·伯傑爾森(Elika Bergelson)找來了51個嬰兒,平均年齡6個月。

嬰兒們坐在父母腿上,看著屏幕。父母的眼睛被眼罩遮住,看不見屏幕,因此不會無意識地暗示嬰兒應該看向哪裡。嬰兒目光投向,完全出自個人意願。

參與實驗的嬰兒和父母,嬰兒面前的屏幕上會出現不同的圖片,儀器可以追踪嬰兒看的地方| Duke

父母將自己從耳機裡聽到的話重複給嬰兒聽,例如“你有沒有看到一隻狗狗呀?”

父母說話時,嬰兒面前的屏幕上會出現兩幅圖。其中一幅裡就是父母提到的東西。

接下來是一個關鍵——

這兩幅圖,可能屬於“有關組”,也可能屬於“無關組”。

• 在“有關組”裡,這兩個東西是緊密相關的:或者是同一類(比如果汁與牛奶、手與腳),或者是往往在同一場景裡出現(比如毯子和紙尿布、書與球) ,或者是語義上有重複或近似之處(比如推車與轎車),或者是外形和姿態相似(比如嬰兒與狗)……

• 而“無關組”裡,就是語義、分類和場景都離得比較遠的東西,比如腳與牛奶、轎車與果汁、書與尿布。

實驗裡用的圖片範例。

上邊8組是“有關組”。
下邊8組是“無關組”。
| 參考資料[1]

結果很好玩。

無關組出現時,嬰兒凝視“提到的東西”時間明顯更長。

有關組出現時,嬰兒就比較迷惑,凝視“提到的東西”和“沒提到的東西”時間差不多。

這說明什麼呢?

我們說一個人的詞彙量時,常常會說“詞彙表”、“詞彙庫”,其實更接近真實情形的,應該是“詞彙網”。

大腦記憶詞語,是像一張網絡那樣去記的。比較有關的詞,就會被串在一起記,在記憶提取時,也會被一起想起。之所以能“聯想”,就是因為很多詞的記憶是連在一起的。

很多嬰兒研究都採用注視時間作為指標。
| Wes Fernandes/Nature

這個實驗,說明6個月大嬰兒已經在構建這樣的“詞彙網”。

她們已經開始意識到,有些東西是“相關”的;有些則不是。

當嬰兒能清楚區分“無關之物”,面對“相關之物”卻開始迷惑時,這種迷惑不是出自全然的無知,而恰恰體現了嬰兒對於事物關聯的知識。

在家裡,嬰兒所看見與所聽見的一切

伯傑爾森實驗的第二步,轉移到了嬰兒家裡。因為每個嬰兒的詞彙量還是有大有小,她想分析一下嬰兒所處的家庭環境裡,是否有什麼因素影響了嬰兒詞彙網的形成。

左圖,能錄音的小背心。
右圖,能攝像的小帽子。
| duke

研究者分析了一整天裡,嬰兒跟看護者的互動。

結果發現,當嬰兒看到某個有形的東西,同時又聽到它的名字,就容易記住這個詞。一天裡,嬰兒聽到的“就在眼前的有形之物”越多,嬰兒的詞彙量就越大。

比如說,“張開嘴,勺子來咯~”、“寶寶喜不喜歡這件衣服呀?” ,就是很適合跟嬰兒說的句子。因為有眼前的勺子和衣服,認真看著的嬰兒,就能逐漸理解“勺子”、“衣服”這些詞的含義。

給人命名,給物品命名,給動作命名。這些都是幫助嬰兒學習的好方法。

相比起來,“昨天逛公園開不開心呀?”“明天想不想去看熊貓呀?”,都會讓嬰兒覺得茫然,因為眼前沒有幫助她理解“公園”、“熊貓”的線索,因此屬於“難以增加嬰兒詞彙量”的句子。

論文的補充材料裡,還給出了兩個小影片。

第一個是錯誤示範,爸爸雖然很歡樂地跟寶寶又唱又跳,但歌裡提到的一些關鍵名詞如“小雞”、“雞蛋”都沒有出現在嬰兒面前,因此嬰兒很難從中學到語言線索。

(當然嬰兒可能會學到,“我的爸爸有點傻,不過還挺可愛的。”這也是很重要的知識啦……)

第二個是正確示範,媽媽給寶寶讀繪本,由於關鍵詞“馬”、“青蛙”、“貓”、“狗”、“羊”都出現了,這對嬰兒學語言很有幫助。

這個實驗告訴我們什麼

這個實驗的最終目的,是幫助我們理解“6個月嬰兒的正常語言水平”。

因為語言發育遲緩往往是一些嚴重大腦疾病的徵兆,如自閉症、智力遲緩等等。這些疾病,全都是越早干預越好。然而,在一個嬰兒開口說話之前,幾乎沒辦法判定她的語言水平。

而這個實驗,就是探索嬰兒在“前語言階段”時的語言水平的重要一步。

如果能更早發現問題,更早進行干預,很多嬰兒就能成長為更好的大人。

研究者也承認,實驗本身還是有局限的:嬰兒數目只有幾十個,而且基本上都是白人、說英語、生於中產家庭、父母受過較好教育。研究者希望,未來能納入更多背景、說更多種語言(包括雙語)的嬰兒來研究。這樣,才能放心地推廣這個實驗裡的結論。

不過,有一點是可以確定的,那就是小小的嬰兒,其實認真注視著大人的一舉一動,聽著大人的一字一句。如果想幫助嬰兒語言發育,不妨把嬰兒當成可以平等對話的伙伴,跟她們多聊聊眼前發生的一切。

大人們,可不要小看那正在拼命吸收信息的小腦袋喔。

你所說的每一句話,都是嬰兒學習的線索呢。

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